Border Angels do their aid work in the desert

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St Julie’s Tijuana Mission – 2006Press Clippings




Border Angels do their aid work in the desert

HIGH DESERT, Eastern San Diego County — The weathered Arrowhead box filled with several gallons of water sits under the shade of a scraggly tree in the high desert some 75 miles east of downtown San Diego.

A few feet away, Enrique Morones removes several one-gallon jugs of water from the back of his black Ford Explorer. One by one, he places them on the dirt near the vehicle, unloading about a dozen or so of the plastic containers. Morones and a handful of volunteers then grab the water and walk toward the scraggly tree.

The water is for countless immigrants who walk for miles through the desert in an effort to make it into the United States for a chance at a better life. The water is often the difference between life and death.

Earlier that mid-July Sunday morning, a small group gathered under the statue of Benito Juárez at Pantejo Park in San Diego. Holding a white wooden cross with the words 'No Olvidados' (Not Forgotten) written across it and bordered by painted red flowers with green leaves, Morones explains the mission of Border Angels, the group he founded 20 years ago.

It began with Morones and other volunteers taking food, clothing and other necessities to the migrants who lived in the canyons of San Diego. Over time it evolved into the present-day Border Angels, a humanitarian group that leaves water in the desert for immigrants attempting the treacherous journey.

Now there are some 12-15 groups that leave water along the 1,900 miles of the U.S.-México border. The majority of those groups are in California and Arizona, Morones said.

Morones, 49, spends 90 percent of his time running the non-profit Border Angels but also finds time to do a daily Spanish-language radio show that airs in San Diego County and Tijuana. He also is a partner in a Quinto Sol, a Latino marketing company.

Standing a few feet away from Morones is Carlos Arredondo.

Arredondo is traveling the country on his own pilgrimage — sharing the story of his son, Alex, who was killed in Iraq in 2004. But on this day, he and his wife Melida would spend the morning leaving water for strangers.

Arredondo can relate to what Morones is saying. In 1980, Arredondo crossed through the Arizona desert at Agua Prieta after leaving his native Costa Rica, he tells the group which includes a German reporter.

Arredondo spent the night in the desert along with five others making the journey — the smuggler who was supposed to meet them had been detained by immigration officials.

"The next morning we started walking. At that point we had no water and were hoping we'd be picked up by immigration," he said. "We had no liquids. I never experienced that sun in my life"

That Sunday marked his first return to the desert and border since coming to the U.S. more than two decades ago.

Back in the desert, Morones gives a swift kick to the box to scare off any spiders, scorpions or snakes that might have crawled inside.

"I've been here many times and this is empty," Morones said, referring to the box.

A few feet away he spots a blue, plastic seal which had been discarded.

"Someone opened it up. What we want to do is have people open them up and take the jug of water with them," Morones said.

And for Morones, this signifies what he and the other volunteers are doing is making a difference. But he acknowledges that many immigrants are wary of the rescue stations, as Morones calls them.

"Migrants don't know who we are, they are afraid of us," he said.

For that reason he makes regular visits to Casa Migrante in Tijuana, a shelter for men who have attempted to cross the border and were caught and those waiting to cross.

He tells the men about the water stations and he asks if they have seen them.

"They say yes but they think it's a trap and won't go near," Morones said.

In an effort to reassure those crossing, a small wooden cross is secured to each rescue station.

"The reason for the cross is because most migrants are Catholic and they may feel safe using and drinking the water," Morones said.

It's for safety reasons that any opened jugs are emptied. And jugs that have been punctured and replaced are common. There are even times when the rescue stations have been vandalized. But the messages left are directed at the Border Angels volunteers and written in English.

While inspecting the jugs in the box, Morones pulls out one with a small puncture.

"I don't know who did it, it could be an animal — a coyote or something. We can't take the risk that something is in the water," Morones said as he emptied the container.

As is the case with all the rescue stations the group maintains, Morones has permission from the private land owners and permits for stations on federal land.

The six rescue stations the group visits on this particular Sunday morning are on 10 acres of private property and includes one station that has food, clothing, water and blankets.

Typically volunteers leave about 20 gallons of water at each station — less if the stations are closer together. They visit each station every three or four weeks. It typically takes 3-4 hours to reach a site, Morones said.

"We monitor the areas. All I can think of is someone showing up and there's no water," Morones said. "We're out every week going to different locations. I may not be out there but some else (from Border Angels) will be."

In addition to the stations in the United States, the group has about 50 rescue stations spread out throughout the México side of the border.

Each station is marked by small flashing red lights that last about two weeks and often a small plastic triangular shaped flag.

As he watches Morones securely tape a flashing red beacon no bigger than a playing card, Arredondo looks out over the harsh desert landscape and recalls his own crossing.

"The area I crossed in Arizona was a little more hostile. If I had found a gallon of water like this I'd be so grateful. I wish I found a gallon of water, but I didn't," Arredondo said.

Having finished securing the light to the post, Morones leads the group to another rescue station, stopping to pick up a discarded plastic jug.

"It's a very simple concept that can save someone's life," Morones said.




Ángeles de la Frontera trabajan en el desierto

HIGH DESERT, Este del condado San Diego — La gastada caja de Arrowhead llena con varios galones de agua descansa bajo la sombra de un descuidado árbol como a 75 millas del centro de San Diego.

A unos cuantos pies de retirado, Enrique Morones saca varios galones de agua de la parte trasera de su Ford Explorer negra. Uno a uno, los coloca en el suelo cerca del vehículo, descargando como una docena de ellos de un contenedor de plástico. Morones y varios de los voluntarios luego recogen los galones de agua y caminan hacia el descuidado árbol.

El agua es para los incontables inmigrantes que caminan durante millas por el desierto en su esfuerzo por llegar a los Estados Unidos para encontrar la mejor oportunidad para una vida mejor. Muchas veces el agua es la diferencia entre la vida y la muerte.

Temprano en la mañana de aquel domingo a mediados de julio, un pequeño grupo se reunió bajo la estatua de Benito Juárez en el parque Pantejo de San Diego, sosteniendo cruces blancas de madera con las palabras 'No Olvidados' escritas en ellas y con flores rojas y hojas verdes pintadas en las orillas, Morones explica la misión de los Ángeles Fronterizos, el grupo que él fundó hace 20 años.

Empezó cuando Morones y otros voluntarios llevaron comida, ropa y otras necesidades a los migrantes que vivían en los cañones de San Diego. Con el tiempo se convirtió en los Ángeles Fronterizos de hoy en día, un grupo humanitario que deja agua en el desierto para los inmigrantes que intentan el viaje traicionero.

Ahora hay de 12 a 15 grupos que dejan agua en las 1,900 millas de la frontera de los Estados Unidos con México. La mayoría de esos grupos están en California y en Arizona, dijo Morones.

Morones de 49 años, para el 90 por ciento de su tiempo dirigiendo la organización no lucrativa de Ángeles Fronterizos pero también encuentra tiempo para su programa diario por la radio en español que está al aire en el condado de San Diego y en Tijuana. Él también es un asociado en la compañía de publicidad latina Quinto Sol.

A unos cuantos pies de retirado de Morones está Carlos Arredondo.

Arredondo está viajando por el país en su propio peregrinaje – compartiendo la historia de su hijo, Alex, quien murió en Iraq en 2004. Pero en este día, él y su esposa Melinda van a pasar la mañana dejando agua para los extraños.

Arredondo sabe de lo que Morones está hablando. En 1980, Arredondo cruzó por el desierto de Arizona en Agua Prieta después de dejar su natal Costa Rica, cuenta él al grupo que incluye un reportero alemán.

Arredondo pasó la noche en el desierto junto con otros cinco que hicieron el viaje – el traficante que se suponía iba a encontrarse con ellos había sido detenido por los oficiales de inmigración.

"La mañana siguiente empezamos a caminar. Para ese punto ya no teníamos agua y teníamos la esperanza de que inmigración nos recogiera," dijo él. "No teníamos líquidos. Nunca antes en mi vida había sentido el sol así."

Ese domingo marcó su primer regreso al desierto y a la frontera desde que llegó a los Estados Unidos hace más de dos décadas.

De regreso en el desierto, Morones le da una patada a la caja para asustar a cualquier araña, alacrán o víbora que pudiera haberse metido a la caja.

"Yo he estado aquí muchas veces y ésta está vacía," dijo Morones, refiriéndose a la caja.

A unos cuantos pies de un sello azul de plástico que había sido desprendido.

"Alguien la abrió. Lo que queremos que la gente haga es que las abran y se lleven el galón," dijo Morones.

Y para Morones, esto significa que él y los demás voluntarios están haciendo la diferencia. Pero también reconoce que muchos inmigrantes no confían en las estaciones de rescate, como Morones las llama.

"Los migrantes no nos conocen, y nos tienen miedo," dijo él.

Por esa razón él hace visitas regulares a la Casa Migrante en Tijuana, un refugio para hombres que intentaron cruzar la frontera y fueron atrapados y para los que esperan cruzar.

Él les habla a los hombres de las estaciones de agua y les pregunta si las han visto.

"Ellos dicen que sí las han visto pero que creen que es una trampa y no se acercan," dijo Morones.

En un intento por darle seguridad a los que van a cruzar, se pone una cruz blanca en cada una de las estaciones de rescate.

"La razón de la cruz es porque la mayoría de los migrantes son católicos y ellos pueden sentirse seguros usando y tomando el agua," dijo Morones.

Es por razones de seguridad que ellos vacían cualquier botella que esté abierta. Y es común reemplazar las botellas que han sido agujeradas. En ocasiones ha habido vandalismo en las estaciones de rescate. Pero los mensajes que les dejan van dirigidos a los voluntarios de Ángeles Fronterizos y están escritas en inglés.

Mientras inspecciona las botellas de la caja, Morones saca una que tiene un pequeño agujero.

"No sé quién lo hizo, pudo haber sido un animal — un coyote o algo. No podemos arriesgarnos a que haya algo en el agua," dijo Morones mientras vaciaba el contenedor.

Como es el caso con todas las estaciones de rescate que el grupo mantiene, Morones tiene permiso de los dueños de terrenos privados y tiene permisos para las estaciones que tiene en terreno federal.

Las seis estaciones de rescate que el grupo visita este domingo por la mañana en particular incluyen una estación que tiene comida, ropa, agua y cobijas.

Por lo regular los voluntarios dejan cerca de 20 galones de agua en cada estación — menos si las estaciones están cerca una de la otra. Ellos visitan cada estación cada tres o cuatro semanas. Por lo regular les toma 3-4 horas llegar a cada lugar, dijo Morones.

"Monitoreamos las áreas. Todo lo que puedo pensar es que alguien llegue y no haya agua," dice Morones. "Salimos cada semana a diferentes lugares. Yo quizá no vaya pero irá alguien más (de los Ángeles Fronterizos)."

Además de las estaciones en los Estados Unidos, el grupo tiene cerca de 50 estaciones de rescate esparcidas en todo el lado mexicano de la frontera.

Cada estación está marcada con pequeñas luces rojas intermitentes que duran como dos semanas y muchas veces tienen pequeñas banderas de plástico en forma triangular.

Mientras observa a Morones colocar con cinta adhesiva una luz roja intermitente no más grande que una carta de baraja, Arredondo mira el duro panorama del desierto y recuerda la vez en que él mismo cruzó.

"El área por la que yo crucé en Arizona era un poco más hostil. Si yo hubiera encontrado un galón de agua como éste yo hubiera estado tan agradecido. Me hubiera gustado encontrarlo, pero no fue así," dijo Arredondo.

Cuando terminó de asegurar la luz en el poste, Morones dirige al grupo a otra estación de rescate, deteniéndose para recoger un galón de plástico que estaba tirado.

"Es un concepto muy sencillo que puede salvarle la vida a alguien," dijo Morones.






Border mayors speak out on immigration reform

Mayors of Texas border cities understand the dynamics of immigration from México — it's an issue they've been dealing with for years.

What they don't understand is why they haven't been asked to appear at the numerous House field hearings on immigration reform, including one in El Paso, Texas, to share their firsthand experiences.

Mayors from El Paso, McAllen, Eagles Pass and El Paso's police chief spoke to reporters via a conference call a day prior to the field hearing in El Paso, Texas on Aug. 17.

"Just the title of this hearing seems there's a need to equate immigration with crime. And it sets the tone for the hearing," said El Paso Mayor John Cook, referring to the Houston hearing dealing with the criminal consequences of undocumented immigration.

Only four witnesses would be allowed to testify during the El Paso hearing due to an order by Committee Chairman James Sensenbrenner, R-Wisconsin, according to information provided by Cook's office. And the mayor wasn't among those witnesses.

Most people along the Beltway in Washington probably have less of an understanding about the border but are setting the policy, Cook said.

Eagle Pass Mayor Chad Foster said the problem seems to be a melding of Homeland Security with immigration.

"The perception that we have fear on the border is erroneous. We've been dealing with this for years," Foster said.

El Paso Police Chief Richard Wiles agreed, saying the border communities have been dealing with the issues without the help of the federal government.

As for the perception that immigration and crime go hand in hand, Wiles said there is an issue with drug crimes, but when it comes to crime in general many times the immigrants are the victims.

"The majority who come in are law-abiding and looking for work no doubt about that," Wiles said.

"Those of us who live and work along the border know immigration is not bad, it actually brings value," said Richard Cortez mayor of McAllen, Texas.

He noted that 37 percent of McAllen's revenue comes from trade with México.

Wiles said he is concerned about the possibility of local law enforcement being required to enforce federal immigration laws.

"We struggle to keep up with the things our community requires us to do. To expect our citizens to tolerate us stopping them and asking about their citizenship is not going to work," Wiles said.

In an attempt to have their voices heard, Cook organized the "Mayor's Congreso on Immigration Reform" on Aug. 16.

Because he was not asked to testify at the El Paso hearing, Cook hoped to present a resolution to the committee to "let them know what we think."

"If he (Sensenbrenner) really wanted a hearing he would have invited people from the border to give first-hand information," Cook said.

Added Foster, "I don't think the border communities have ever been heard before."

Send e-mail to: vadame@vidaenelvalle.com


Alcalde de la frontera hblan de reforma migratoria

Los alcaldes de las ciudades fronterizas de Texas entienden la dinámica de la inmigración de México – es un asunto con el que ellos han estado lidiando durante años.

Lo que ellos no comprenden es por qué a ellos no se les ha pedido presentarse en las numerosas audiencias (que ha estado organizando) la Cámara de Representantes sobre la reforma migratoria, incluyendo una en El Paso, Texas, para que compartan sus propias experiencias.

Los alcaldes de El Paso, McAllen, Eagle Pass y el jefe de policía de El Paso hablaron con reporteros, en una llamada de conferencia un día antes de que se hiciera la audiencia en El Paso, Texas, el 17 de agosto.

"El simple título de esta audiencia parece denotar que hay una necesidad de igualar la inmigración con el crimen. Y esto fija el tono para la audiencia," dijo el Alcalde de El Paso, John Cook, refiriéndose a la audiencia de Houston que trata sobre las consecuencias criminales que tiene la inmigración indocumentada.

Solo cuatro testigos serán permitidos para testificar durante la audiencia de El Paso debido a una orden del Director del Comité James Sensenbrenner, republicano de Wisconsin, según la información entregada por la oficina de Cook. Y el alcalde no estaba incluido entre los testigos.

La mayoría de la gente en el Beltway en Washington probablemente tiene menos entendimiento sobre la frontera pero están estableciendo las reglas, dijo Cook.

El Alcalde de Eagle Pass, Chad Foster dijo que el problema parece ser una combinación de Seguridad Nacional con inmigración.

"La percepción de que tenemos miedo a la frontera es errónea. Nosotros hemos estado lidiando con esto durante años," dijo Foster.

El Jefe de la Policía de El Paso, Richard Wiles concordó, diciendo que las comunidades fronterizas han estado tratando con el problema sin la ayuda del gobierno federal.

En cuanto a la percepción de que la inmigración y el crimen van de la mano, Wiles dijo que hay un problema con los crímenes relacionados con las drogas, pero que cuando se trata del crimen en general muchas veces los inmigrantes son las víctimas.

"La mayoría (de los inmigrantes) que llegan se apegan a la ley y están en busca de trabajo no hay duda de eso," dijo Wiles.

"Los que vivimos y trabajamos en la frontera sabemos que la inmigración no es mala, de hecho nos da más valía," dijo Richard Cortez alcalde de McAllen, Texas.

Él mencionó que un 37 por ciento del ingreso de McAllen viene del comercio con México.

Wiles dijo que él está preocupado por la posibilidad de que se les pida a las agencias de ley locales que pongan en vigor las leyes de inmigración federal.

"Nosotros batallamos por estar al día con las cosas que nuestra comunidad requiere que hagamos. El esperar que nuestros ciudadanos toleren que los detengamos y les preguntemos por su ciudadanía (es algo que) no va a funcionar," dijo Wiles.

En un esfuerzo por que se escuchen sus voces, Cook organizó el "Congreso de Alcaldes sobre Reforma Migratoria," el 16 de agosto.

Debido a que no se le pidió que testificara en la audiencia de El Paso, Cook espera presentar una resolución ante el comité para "comunicarles lo que pensamos." "Si él (Sensenbrenner) en verdad quisiera una audiencia, él hubiera invitado a gente de la frontera para que le diera información de primera mano," dijo Cook.

Añadió Foster, "Yo creo que nunca antes se ha escuchado a las comunidades fronterizas."

Mande correo electrónico a:vadame@vidaenelvalle.com






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